Jugar a la ‘lotería verde’: la vida dentro de las minas de esmeraldas de Colombia


Estaba a un kilómetro dentro del pozo de la mina y mi corazón latía aceleradamente. Acurrucado debajo del techo bajo y casi sin poder ver, lo seguía escuchando el chapoteo de los pasos de los hombres frente a mí. El agua, que goteaba desde arriba, me llegaba hasta los tobillos. Luego paramos. Llegamos a un callejón sin salida, dijo uno de los mineros. Para que podamos continuar, necesitaban hacer estallar algo de dinamita.

En cuestión de minutos, varios paquetes de explosivos fueron perforados en la montaña y listos para ser detonados. Me dijeron que abriera la boca y no la cerrara hasta que explotara lo último de la dinamita.

Comenzaron las explosiones y sentí que la montaña gemía a mi alrededor. Entonces: silencio total. Diez segundos después, cuando el polvo comenzaba a asentarse, uno de los mineros gritó: “¡Vamos! Es hora de ver qué tenemos ”.

Menos de un mes antes, estaba viviendo una vida cómoda en Dubai. Aunque nací en Colombia, dejé el país a los 18 años para asistir a la universidad en los Estados Unidos y, desde entonces, seguí mi trabajo en otras partes del mundo.

Últimamente, sin embargo, sentí la necesidad de reconectarme con mi país. Convenientemente, un conocido en Dubai conocía a un respetado comerciante de esmeraldas y propietario de una mina en Colombia. Me invitó a visitar y presenciar algunas de las operaciones mineras del país.

Los mineros que visité viven y trabajan en el departamento de Boyacá, que está a seis horas en auto al norte de Bogotá, la capital del país. Boyacá se asienta sobre una rama de los Andes conocida como Cordillera Oriental. Aquí, escondidas en una serie de pequeños pueblos mineros – Muzo, Chivor, Otanche, Peñas Blancas, Coscuez – se encuentran algunas de las minas de esmeraldas más valiosas del mundo.

No es ningún secreto que los mineros de esta región trabajan en condiciones difíciles y, a menudo, peligrosas, algunos en áreas sancionadas y reguladas, otros de manera ilícita. Trabajan bajo la amenaza del colapso de las minas, la caída de rocas y temperaturas superiores a los 110 grados.

A pesar de los riesgos, muchos de los mineros me hablan de su trabajo con orgullo, como animados por el sentido de la tradición.

La economía del comercio puede variar significativamente. Algunos mineros operan de manera informal e independiente, limpiando campos de escombros o aventurándose en minas no reguladas, y beneficiándose directamente de la venta de piedras a comerciantes o talladores de gemas.

Otros trabajan oficialmente para propietarios de minas o empresas mineras. Estos mineros pueden recibir salarios fijos o hacer comisiones por las piedras que encuentran. (Las circunstancias específicas de los acuerdos financieros, ya sea que a los mineros se les pague por adelantado, por ejemplo, o solo después de que se venda una piedra a un comerciante, tallador o cliente, a menudo dependen del nivel de confianza entre los propietarios y los mineros).

La cruda realidad dentro de las minas se contrasta con la grandeza exterior: el olor del aire limpio por las mañanas, el sonido omnipresente de los ríos, las imponentes cumbres de los Andes.

Durante la estación seca, los mineros montan pequeñas carpas junto al río para protegerse del intenso sol. Después de largas horas de trabajo, se relajan ante la impresionante belleza que los rodea.

En el transcurso de los cinco días que pasé con ellos, los mineros compartieron innumerables historias de cómo las esmeraldas y las montañas circundantes habían cambiado sus vidas.

Un minero, un hombre mayor que vivía en una casa modesta, afirmó haber ganado sumas exorbitantes de dinero en varias piedras selectas, solo para haberlo malgastado todo, dijo, lo que lo obligó a regresar, de mala gana, a las minas.

Otros han visto morir a familiares y amigos durante los intensos combates, muchos de ellos relacionados con el comercio ilícito de esmeraldas, que tuvo lugar aquí en las montañas durante la década de 1980. Y algunos han estado esperando pacientemente durante décadas, esperando que algún día encuentren una esmeralda que cambie sus vidas.

El futuro de estos mineros locales es en gran parte incierto. En las últimas décadas, las corporaciones … algunos de ellos extranjeros – ascendieron a las montañas de Boyacá y tomaron el control de grandes franjas de los cerros. Algunas de las empresas ofrecen salarios, atención médica y una sensación de estabilidad.

Aún así, muchos mineros optan por las recompensas y los riesgos de trabajar solos.

Muchos de los hombres que conocí describieron la minería como una apuesta y una adicción. Las minas, dijeron, son como casinos en medio de los Andes: una piedra podría cambiarlo todo.

Y encontrar una piedra así, dicen, es en última instancia por lo que viven y están dispuestos a morir.

Juan Pablo Ramirez es un fotógrafo colombiano afincado en Dubai. Puedes seguir su trabajo en Instagram.





Fuente: Juan Pablo Ramirez (www.nytimes.com)

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